Webb da NASA descobre formação estelar nas fitas empoeiradas do aglomerado

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NGC 346, uma das regiões de formação de estrelas mais dinâmicas em galáxias próximas, é cheia de mistério. Agora, é menos misterioso com as novas descobertas do Telescópio Espacial James Webb da NASA.

NCG 346 está localizado na Pequena Nuvem de Magalhães (SMC), uma galáxia anã próxima à nossa Via Láctea. O SMC contém concentrações mais baixas de elementos mais pesados ​​que o hidrogênio ou o hélio, que os astrônomos chamam de metais, em comparação com a Via Láctea. Como os grãos de poeira no espaço são compostos principalmente de metais, os cientistas esperavam que houvesse pequenas quantidades de poeira e que seria difícil detectá-la. Novos dados de Webb revelam o contrário.

Os astrônomos sondaram essa região porque as condições e a quantidade de metais dentro do SMC se assemelham às observadas em galáxias bilhões de anos atrás, durante uma era do universo conhecida como “meio-dia cósmico”, quando a formação estelar estava no auge. Cerca de 2 a 3 bilhões de anos após o big bang, as galáxias estavam formando estrelas em um ritmo furioso. Os fogos de artifício da formação de estrelas acontecendo naquela época ainda moldam as galáxias que vemos ao nosso redor hoje.

“Uma galáxia durante o meio-dia cósmico não teria um NGC 346 como a Pequena Nuvem de Magalhães; teria milhares” de regiões formadoras de estrelas como esta, disse Margaret Meixner, astrônoma da Universities Space Research Association e investigadora principal da a equipe de pesquisa. “Mas mesmo que o NGC 346 seja agora o único aglomerado massivo formando estrelas furiosamente em sua galáxia, ele nos oferece uma grande oportunidade de sondar as condições que existiam no meio-dia cósmico.”

Ao observar protoestrelas ainda em processo de formação, os pesquisadores podem saber se o processo de formação estelar no SMC é diferente do que observamos em nossa própria Via Láctea. Estudos infravermelhos anteriores de NGC 346 focaram em protoestrelas mais pesadas do que cerca de 5 a 8 vezes a massa do nosso Sol. “Com o Webb, podemos sondar protoestrelas de peso mais leve, tão pequenas quanto um décimo do nosso Sol, para ver se seu processo de formação é afetado pelo baixo teor de metal”, disse Olivia Jones, do Centro de Tecnologia de Astronomia do Reino Unido, Royal Observatory Edinburgh, um co-investigador do programa.

À medida que as estrelas se formam, elas acumulam gás e poeira, que podem parecer fitas nas imagens de Webb, da nuvem molecular circundante. O material se acumula em um disco de acreção que alimenta a protoestrela central. Os astrônomos detectaram gás em torno de protoestrelas dentro de NGC 346, mas as observações no infravermelho próximo de Webb marcam a primeira vez que também detectaram poeira nesses discos.

“Estamos vendo os blocos de construção, não apenas de estrelas, mas também potencialmente de planetas”, disse Guido De Marchi, da Agência Espacial Europeia, coinvestigador da equipe de pesquisa. “E como a Pequena Nuvem de Magalhães tem um ambiente semelhante ao das galáxias durante o meio-dia cósmico, é possível que planetas rochosos possam ter se formado mais cedo no universo do que pensávamos.”

A equipe também tem observações espectroscópicas do instrumento NIRSpec de Webb que continuam a analisar. Espera-se que esses dados forneçam novas informações sobre o material que se acumula em protoestrelas individuais, bem como o ambiente imediatamente ao redor da protoestrela.

Esses resultados serão apresentados em 11 de janeiro em uma coletiva de imprensa na 241ª reunião da American Astronomical Society. As observações foram obtidas como parte do programa 1227.

Com informações de Science Daily.

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