Em meio a uma pandemia, a geografia retorna com uma vingança


A pandemia é redefinindo nossa relação com o espaço. Não é o espaço exterior, mas o espaço físico. Pontos quentes, distância, propagação, escala, proximidade. Em uma palavra: geografia. De repente, não podemos parar de pensar em Onde.

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Nos últimos séculos, novas tecnologias em transporte e comunicação fizeram a geografia parecer menos crítica. O advento dos vagões ferroviários e de trem refrigerado no século 19, por exemplo, teve o efeito de desfocar as distâncias e as diferenças entre os locais. “Os lugares perderam sua particularidade e se tornaram abstrações funcionais”, escreveu William Cronan em seu livro de 1992, Metrópole da natureza. O telégrafo, o telefone, o rádio e a televisão serviram para empurrar cada vez mais a localização e a distância para a periferia. Então a internet praticamente os eliminou. Afinal, o ciberespaço está em todo lugar e em lugar nenhum.

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Claro, a geografia nunca realmente morreu. Estou aqui e você está aí – boom, geografia. No entanto, em uma época em que podemos voar para qualquer lugar, aprender qualquer coisa on-line, encomendar praticamente tudo da Amazônia e usar o Google Earth para aumentar o zoom em terras distantes, podemos pensar que nossa realidade espacial é pouco mais do que uma reflexão tardia.

“A proximidade do mundo real estava se afastando gradualmente de nossa consciência”, diz Erik Steiner, pesquisador sênior do Centro de Análise Espacial e Textual de Stanford. “A pandemia lança a importância do espaço de volta em grande alívio.” Estamos pensando em menor escala, navegando pelos corredores dos supermercados ou convertendo armários em escritórios domésticos úteis. Estamos lidando com isso em escala regional, movendo equipamentos médicos de locais com excedente para locais com necessidade. E estamos observando epidemiologistas trabalhando em escala nacional e planetária, enquanto eles correm para compreender exatamente como um vírus pode viajar tão longe tão rápido e causar tanta devastação.

Jonathan Mayer, professor emérito de geografia e epidemiologia da Universidade de Washington, diz que a pandemia ressalta, com trágica clareza, por que Onde é tão fundamental para a nossa experiência. “Os patógenos não se transformam em sinais elétricos e se movem pela Internet. É a disseminação de pessoa para pessoa “, então, naturalmente, as pessoas querem saber quais lugares têm a maior carga de doenças e taxas de transmissão. Eles querem saber onde estão as faltas na UTI, onde estão atracados os navios de cruzeiro, onde comprar máscaras e onde estão escondidos os kits de teste. Nossa própria segurança agora depende, pelo menos em parte, da geografia.

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Enquanto isso, o distanciamento social “encolheu o mundo físico de todos em um espaço extremamente local”, diz Betsy Mason, coautora de Em todo o mapa e o site de cartografia mapdragons.com. (Ela também é ex-editora científica da WIRED.) Estamos operando em locais apertados, mas simultaneamente “muito conscientes da estreita conexão entre o espaço local e o resto do mundo”, diz Mason. “Alternar entre escalas tão diferentes pode ser desorientador, especialmente quando o movimento pelo espaço pode parecer repleto de perigo.”

A pandemia também pode estar alterando nossa ideia de lar. Pesquisando a gripe espanhola de 1918 e os surtos de Ebola de 2014 e 2016, Mayer analisou a conexão entre o patógeno e a idéia de outro lugar. “O ebola era considerado exótico”, diz ele. “Perigoso, mas ainda , até que alguns casos foram detectados nos EUA “. À medida que o perigo, real ou percebido, se aproxima, a noção de espaço seguro se estreita e depois se estreita mais “até que seja realmente algo fora de casa”, diz Mayer. Penso nisso quando observo meus filhos, que já são tão comoventes em ficar perto de casa, e me pergunto quando posso mais uma vez incentivá-los a expandir sua sensação de espaço confortável, a se aventurar.

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Há até sinais de que a pandemia está dando uma reviravolta geográfica nas interações diárias: no telefone ou nas reuniões do Zoom, estou ouvindo pessoas substituindo “Como vai você?” com alguma versão de “Como estão as coisas onde você está?” E verificar e rever mapas se tornou seu próprio ritual sombrio, se não compulsão. Eu estava fazendo exatamente isso na outra manhã, quando meu filho de 7 anos entrou no meu escritório e olhou para o monitor do computador. Ao ver o New York Times No mapa, aquele com os círculos graduados representativos dos casos Covid-19 por estado e cidade, ela perguntou imediatamente: “Esse é o coronavírus?”

As realidades espaciais do Covid-19 estão mudando a maneira como vivemos e nos forçando a ver o mundo através de óculos coloridos. Contudo, a lição mais valiosa da pandemia, se finalmente quisermos recebê-la, é que o próprio conceito de em outro lugar é uma ficção. É ingênuo pensar em outros lugares como desconectados de nossa própria geografia, de nossas próprias vidas. Onde importa – absolutamente. Mas também é verdade que todos vivemos bem aqui. Juntos.

Fotografias: Donat Sorokin / Getty Images; Marco Cantile / Getty Images


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